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明成祖朱棣通过发动武装叛乱夺取中央政权,原来的惠文帝在其攻入南京之后下落不明,当时民间有传说是其化为僧人外出流亡南洋了。朱棣上台之后,因而而心感不安,于是便派他手下的得力太监郑和统率浩大的船队前往南洋等地搜寻惠文帝朱允炆的下落,同时也为了对外宣扬国威,显示明王朝国力的强盛。

郑和(1371年—1433年)回族人,明代著名外交家、政治家、军事家、探险家、航海家。为布哈拉国王穆罕默德后裔,其父改汉姓马,为阿拉伯语“穆罕默德”的省音,遂成马姓,原名不详,云南昆明人,十二岁入宫为宦官,因靖难之役中屡建战功,受到明成祖朱棣赏识,赐姓郑,名和。后改信佛教,曾担任“三宝信官”之职,宣德六年封为“三宝太监”,而“三宝”与“三保”同音通假,故世称马三保。永乐三年至宣德八年的二十八年间,先后进行了其次远航,足迹远涉太平洋、印度洋以及大西洋沿岸的亚洲、非洲以及美洲地区,从而成为世界历史上伟大的航海家。

郑和出身于回民家庭,是布哈拉国王穆罕默德的后裔,他的六世祖赛典赤·詹思丁(Sayyid Ajjal Shams al-DinOmar)是元初的著名贵族,曾任云南行省平章事等职,遂定居并世守云南;他的曾祖伯颜(Bayan)是元朝中期著名将领、政治家和文学家,祖父哈只米的纳;父亲原名米里金,后改汉名马哈只,袭封滇阳候。这是一个有着浓厚的伊斯兰教传统的世家,家族的大多数成员都非常有冒险精神,这也是后来郑和远航探险的一个非常重要的促成因素。郑和是家中最小的孩子,有一个哥哥马文铭和两个姐姐。朱元璋建立明朝统一中原之后,在云南地区还盘踞着大量的蒙元势力,于是便于洪武十三年派军进攻云南蒙元势力,发起其统一全国的最后战争,这年冬天云南省城昆明城破,郑和之父马哈只被杀,年仅十岁的郑和被明军所俘,掠至南京,被阉割而成太监,入燕王朱棣府中服役。明太祖朱元璋死后,皇孙朱允炆即位,即建文帝,鉴于当时的诸侯王势力过于强大,对中央皇权造成了严重的威胁,于是建文帝便着手进行削藩,这严重损害了各诸侯王的利益,于是在建文元年,燕王朱棣发动叛乱,三年之后攻入南京,夺取帝位,这就是历史上著名的“靖难之役”。在靖难之役期间,郑和战功卓著,受到朱棣的赏识,在永乐二年进行封赏时被赐姓郑,赐名和,后世遂称郑和,而原名反而不为人知,其因功而升为内官监太监。

自元朝末期以来,中国的国际影响力日渐下降,而且迁居海外的中国人经常受到当地政府的摧残虐待,甚至杀害,中国与周边国家的外交陷入了困境,而且自洪武年间以来,在政府外交上有损国威的实现不断发生,根据文献记载,在洪武十二年,爪哇诱杀明朝使者,而因为远隔重洋,“天子亦不可以问罪”;到了第二年,南洋岛国三佛齐缉捕明朝使臣,从而导致出现了我国与东南亚诸国“使臣商旅阻绝”的严重问题,到了永乐年间,这样的事件还时有发生。而且元明易代,当时东南沿海一带以及在南洋诸地的前元军队,以及当时战败的农民起义军诸如方国珍、张士诚等人的军队战败之后,很多军人前往南洋一带,盘踞海上,称为严重威胁当时海上交通的海盗。除此之外,当时的南洋一带以及中国的东南沿海一带还有很多来自南洋诸国和日本等地方的以掠夺财富为主要目的的海盗,这些海盗与从中国出亡的海盗混同一起,他们同世界各地的走私商人相互勾结,不仅对南洋各地造成了严重的危害,而且对中国东南沿海的社会生产与安定产生了极大的破坏,对当地人们的生命财产安全造成了严重的危害,而这也是洪武年间实行严厉海禁的一个非常重要的起因。

而且因为元末以来,中国政权在东南亚地区的威慑力显著降低,致使东南亚地区也出现了政治上的严重混乱。安南人曾屡次侵略占城,从而使得“占城之人,困而荼毒”;爪哇人则与三佛齐人相互争斗,双方战火连天;锡兰人则多次欺压周边临近诸国;暹罗人则欺负临近的满剌加人,致使满剌加人不堪忍受,如此等等,造成了东南亚地区的严重紧张局势。当时的满剌加人因不堪忍受相对强大的暹罗人的欺压,曾屡次向求助,希望得到明王朝的庇护。

通过靖难之役夺取帝位的朱棣即位之后,国内形势已经出现了比较大的改观,北方大漠一带的蒙古势力已经无法对大明政权产生什么威胁,于是明成祖就转而准备整顿东南沿海海防,打击盘踞东南沿海以及南洋一带的海盗倭寇势力。而要有效打击海盗势力,首先就应该调节东南亚各国之间的关系,使得东南亚各国相互合作,联合行动,于是于永乐元年便首先派使者前往暹罗等地调解南洋诸国之间的关系。而根据《明太宗实录》《明史》等文献的记载,仅永乐元年,明成祖就曾先后数次遣使者前往暹罗等地,足见明朝廷对这一问题的重视。而郑和这一年的暹罗之使便是其中的一次。而永乐元年的遣使暹罗一方面是为了调节暹罗与满剌加等东南亚诸国的关系,一方面也是为了探测当时东南亚诸国的虚实,同时也是为了沿途理解东南亚海盗的基本情况,以便联系东南亚诸国共同打击海盗势力。郑和等人到达暹罗之后,首先是以友好的方式奉劝暹罗王应应采睦邻友好的对外政策,对于临近国家应该修好,尤其是不应该欺负邻居满剌加。但是从后来郑和永乐七年郑和下西洋途中再次前往暹罗对暹罗王进行谴责的情况来看,永乐元年的暹罗之使并没有获得预期的效果。

关于永乐元年郑和出使暹罗,在历史曾有很多文献都有详细的记载,《敕封天后志》《海底簿》《流水表》等都曾详细记载了这次出使的过程,并且还说郑和出使的船只在途经广东南大星洋的时候,忽然遇到大风,于是郑和便祈祷天妃保佑,于是便风平浪静。郑和在这次航行途中曾不断与船队的其余成员校对针路、牵星图样、海岛水势山形,从而画出了十分详细的图样,为他后来的几次远航打下了重要的基础。

朱棣即位伊始便向周边国家分派使者,永乐元年,东亚及东南亚地区的日本、暹罗等过都派事先来朝贡,于是明朝便与这些国家建立了正式的宗藩和册封关系。但日本国使离开明朝返回不久,倭寇便开始骚扰直隶与浙江沿海一带,于是明成祖便派郑和奉节出使日本,关于郑和的这一事件,历史上也多有记载。这一年,郑和从宁波周围的桃花渡出海,到达日本之后想当时的室町幕府第三任将军足利义满宣旨,“使其自行剿寇,治以本国之法”,并于日本政府缔结了《勘合贸易条约》,即《永乐条约》。足利义满惶恐不安,急忙派军清剿盘踞在对马、易岐等岛的倭寇,并于第二年向明朝献俘倭寇头目二十人。而对于日本,强大的蒙元帝国曾想征服但却没有征服,而奉节出使的郑和则“不战而屈人之兵”,由此足见郑和作为一个伟大的外交家的突出才可以。

郑和通过出使暹罗和日本,从而学习积累了丰富的海洋知识和航海知识,这为他之后的下西洋之行准备了重要条件,也是他下西洋可以够获得重大成功的重要前提条件。

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